Un cohete SpaceX Falcon 9 con la nave espacial Crew Dragon de la compañía a bordo se eleva en posición vertical en la plataforma de lanzamiento en el Complejo de Lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA mientras continúan los preparativos para la misión Demo-2 a la Estación Espacial Internacional, en Cabo Cañaveral, Florida, EE. UU. 21 de mayo de 2020. (Foto: NASA / Bill Ingalls)

Wendy Whitman Cobb, Escuela de Estudios Avanzados del Aire y el Espacio de la Fuerza Aérea de EE. UU.

El 27 de mayo, dos astronautas estadounidenses, Robert L. Behnken y Douglas G. Hurley, planean lanzarse desde el Centro Espacial Kennedy en una misión a la Estación Espacial Internacional. Si tiene éxito, esta será la primera vez en nueve años que los astronautas estadounidenses se lanzarán al espacio desde tierra estadounidense. Lo que es aún más notable es que no serán lanzados por la NASA sino por una compañía privada, SpaceX.

El vuelo espacial humano es increíblemente difícil y costoso; los cohetes deben ser confiables y el vehículo debe estar construido con costosos sistemas de soporte vital y un cierto nivel de redundancia. Hasta la fecha, solo tres países, Rusia, Estados Unidos y China, han logrado esta hazaña.

Como experto en políticas espaciales, me resulta difícil exagerar la importancia tanto para SpaceX como para los vuelos espaciales en general. Para SpaceX, es otro paso en su camino a Marte, pero en general, demuestra que los vuelos espaciales no necesitan reservarse solo para los estados más poderosos.

Los astronautas Douglas Hurley (izquierda) y Robert Behnken antes de abordar el jet Gulfstream que los llevará al Centro Espacial Kennedy en Florida.
NASA / James Blair

Un sueño y una apertura

En muchos sentidos, el logro de SpaceX se debe no solo a los avances tecnológicos, sino también a la oportunidad provocada por el desastre. La desintegración del transbordador espacial Columbia en 2003 llevó a la administración Bush a decidir finalizar el programa del transbordador para 2010. Dirigieron a la NASA a desarrollar un proyecto, Constelación del Proyecto, pero debido a los recortes presupuestarios y otros problemas, la NASA no logró hacer un progreso significativo. Como resultado, en 2010, la administración de Obama ordenó a la NASA que volviera a centrar sus esfuerzos en las misiones del espacio profundo y confiara en las empresas privadas para proporcionar acceso a la EEI y la órbita terrestre baja.

La nave espacial SpaceX Crew Dragon está diseñada para transportar hasta siete pasajeros.
NASA / Kim Shiflett

Entra en SpaceX. Soñando con la colonización de Marte, pero frustrado con el lento ritmo al que se acercaba, Elon Musk fundó SpaceX en 2002. Para llegar a Marte, decidió que los vuelos espaciales primero tendrían que ser más baratos. Su filosofía era idear un sistema de cohetes que pudiera usarse una y otra vez con una restauración mínima entre vuelos. Durante la próxima década, SpaceX diseñó, construyó y probó su serie de cohetes Falcon. Firmó contratos con la NASA para proporcionar servicios de carga a la EEI y con otras compañías y el ejército de los EE. UU. Para proporcionar servicios generales de lanzamiento. Quizás lo más importante, SpaceX ha demostrado que sus cohetes se pueden reutilizar, con las etapas centrales volando de regreso a la Tierra para aterrizar.

El cambio de 2010 en la política espacial estadounidense le dio a SpaceX la oportunidad de aprovechar sus primeros éxitos. Para 2014, tanto SpaceX como Boeing recibieron contratos de la NASA para proporcionar servicios comerciales de lanzamiento de la tripulación. Y parece, hasta ahora, que SpaceX ha cumplido su promesa de reducir el costo de los vuelos espaciales humanos. En comparación con una misión de transbordador espacial promedio que costó US $ 1,6 mil millones, la NASA está pagando solo $ 55 millones por asiento para los próximos vuelos de la ISS de SpaceX.

¿Turistas en el espacio?

Esta reducción masiva en el costo hecha posible a través de cohetes reutilizables está contribuyendo a varios desarrollos en vuelos espaciales. Primero, proporciona a la NASA un medio de acceso a la ISS sin depender de la Soyuz rusa. Desde 2011, Estados Unidos ha estado pagando a Rusia más de $ 86 millones por asiento por vuelos a la estación espacial.

En segundo lugar, con SpaceX y Boeing brindando acceso a la ISS, la NASA puede concentrarse en el Proyecto Artemis, que tiene la intención de devolver a los humanos a la Luna para 2024. También están aprovechando las nuevas capacidades comerciales de SpaceX, Blue Origin y otros para reducir aún más los costos para obtener allí.

Si SpaceX tiene éxito, también podría significar la apertura del espacio al turismo. Blue Origin y Virgin Galactic planean ofrecer breves lanzamientos suborbitales que no entren en la órbita terrestre. SpaceX, por otro lado, ya está registrando pasajeros para viajes de varios días al espacio a $ 35 millones por asiento. Incluso Tom Cruise está buscando volar en SpaceX y filmar una película a bordo de la EEI. Si bien las compañías espaciales han predicho durante mucho tiempo las oportunidades para el turismo espacial, Dragon de SpaceX acerca esa posibilidad a la realidad.

En términos más generales, agregar turistas a la mezcla en órbita terrestre baja puede incluso ayudar a hacer que el espacio sea más seguro. Los escombros en órbita son un problema creciente, junto con las crecientes tensiones entre Estados Unidos, China y Rusia en el espacio. Ambas cosas hacen que operar en el espacio sea más difícil, peligroso y costoso.

Para que la economía espacial realmente despegue, los países deberán establecer regulaciones que garanticen la seguridad y la confiabilidad en varias áreas, incluida la seguridad del vehículo y la mitigación de escombros. Y, como sugiero en mi nuevo libro, tener más humanos en el espacio podría obligar a los países a pensar dos veces antes de tomar acciones potencialmente peligrosas en el espacio. Si bien el turismo espacial orbital aún podría estar muy lejos para el estadounidense promedio, el lanzamiento de la tripulación de SpaceX nos acerca al día en que un evento extraordinario es normal.

[Deep knowledge, daily. Sign up for The Conversation’s newsletter.]

Wendy Whitman Cobb, profesora de Estudios de Estrategia y Seguridad, Escuela de Estudios Avanzados de Aire y Espacio de la Fuerza Aérea de EE. UU.

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

© 2020 Business Times Todos los derechos reservados. No reproducir sin permiso.

.