Todo esfuerzo por desarrollar una nueva medicina es como lanzar un barco a través del océano para buscar riquezas. Con los años, hemos mejorado los cascos y mástiles, los mapas son mejores, los marineros más experimentados. Pero aun así, los barcos se vuelven atrás o las nuevas tierras son estériles. Y, a veces, una tormenta derriba el barco y toda su tripulación.

La administración Trump se embarcó en uno de los esfuerzos de desarrollo de vacunas más ambiciosos de la historia. Es probable que Operation Warp Speed ​​produzca una inoculación de Covid-19 en una fracción de los años que normalmente tomaría. Si lo hace, podría salvar la vida de cientos de miles de personas y economías de todo el mundo.

Pero la administración también ha ofrecido plazos para una vacuna que van en contra de casi todas las experiencias en la historia farmacéutica. El martes por la noche, el presidente Donald Trump dijo que una inyección podría estar lista en tres o cuatro semanas. Luego, el miércoles, Paul Mango, subdirector de personal de políticas del Departamento de Salud y Servicios Humanos y uno de los principales líderes del programa Warp Speed, dijo que todos los estadounidenses podrían vacunarse a fines de marzo.

Mango dijo que hay suficientes dosis en producción y que los ensayos se están moviendo a una velocidad que “la combinación de esos dos nos permitirá vacunar a todos los estadounidenses antes de que finalice el primer trimestre de 2021”. Unas horas más tarde, la secretaria de prensa de la Casa Blanca, Kayleigh McEnany, dijo que “creemos que estará ampliamente disponible para fines de” este año, aunque también se refirió a las dosis de la vacuna que se están produciendo para entonces, en lugar de las que se distribuyen realmente.

Las declaraciones de Mango y McEnany fueron contradichas por el director de los Centros para la Prevención de Enfermedades, el director Robert Redfield, quien dijo al Congreso el miércoles que probablemente la mayoría de los estadounidenses tardaría hasta finales de la primavera o el verano del próximo año en tener acceso a una vacuna. . Otros altos funcionarios de salud de EE. UU. Han dicho que no es probable que una vacuna esté lista hasta fin de año y que ampliar el acceso a los más de 300 millones de personas que viven en EE. UU. Llevará más tiempo.

“Sería una aspiración hacer eso”, dijo Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas. “Pero creo que es más a mediados o finales de año cuando se puede vacunar a la gente. Depende de cuál sea la vacuna “.

Estados Unidos ha lanzado muchos barcos. Pfizer Inc., Moderna Inc. y AstraZeneca Plc han avanzado rápidamente. Los primeros datos parecen prometedores, y los ensayos en etapa tardía en decenas de miles de voluntarios podrían producir una respuesta rápida.

Pero para implementar una vacuna ampliamente a principios del próximo año, vale la pena tener en cuenta lo que tiene que salir bien:

Una de las vacunas tiene que funcionar.

La vacuna que funciona tiene que ser una de las pocas que ya se encuentran en ensayos de última etapa.

No puede haber un problema de seguridad importante o un retraso.

Los ensayos clínicos deben generar pruebas sólidas.

La FDA tiene que aceptar esa evidencia y revisarla rápidamente.

La fabricación tiene que ir casi a la perfección.

Deben administrarse cientos de millones de dosis en todo el país, probablemente con algún grado de requisitos de almacenamiento a baja temperatura.

Incluso en los esfuerzos de vacunación que Estados Unidos realiza todos los años, es difícil alcanzar el objetivo de una amplia aceptación. Para la temporada de gripe 2017-2018, solo el 37% de los estadounidenses se vacunó, según los CDC. Muchas personas la obtienen en el trabajo, la escuela, las farmacias o los hospitales, lugares que en su mayoría están cerrados o que muchos estadounidenses están evitando debido a la pandemia.

Hay algunas reglas vagamente entendidas para administrar una empresa farmacéutica, además de la necesidad de generar un rendimiento razonable para los accionistas.

Una primera regla es no matar a nadie. El segundo es ayudar a las personas a vivir una vida mejor y más larga. El tercero es no ser demandado por los reguladores de valores.

Es un simple conjunto de objetivos que a menudo se topan con la brutal realidad del desarrollo de fármacos, a menudo resumidos por personas de adentro con la perla a menudo repetida, “la ciencia es difícil”. Cada año, la industria farmacéutica gasta miles de millones en fallas. Las drogas parecen milagros, luego resultan ser un espejismo. Gran parte del dinero que las empresas invierten en investigación se destina a proyectos que se detienen porque no ayudan a las personas o podrían perjudicarlas.

El resultado es que la mayoría de las empresas (hay, por supuesto, excepciones) son conservadoras en sus pronunciamientos. Y algunos se han estado preparando para una vacuna. Merck & Co. ha estado apostando discretamente a que el primer disparo en la línea no será necesariamente el mejor y que su vacuna experimental podría superar a los primeros ganadores. Es probable que también se necesite alguna forma de vacuna durante años, lo que deja mucho espacio para mejoras graduales como una mejor protección, una inmunidad más duradera y una seguridad más segura.

Con ese fin, a principios de este mes, las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina publicaron un informe que resume las recomendaciones de los expertos para distribuir una vacuna Covid-19.

En la página 11, cita una lección clave de los esfuerzos de vacunación masiva anteriores: “Promesas insuficientes y entregas en exceso”.

Habiendo violado la primera mitad de ese consejo, la mejor esperanza ahora es que Estados Unidos cumpla con la segunda.