Un investigador de la Universidad de Washington puso una pequeña tecnología de rastreo en avispones gigantes para ayudar al estado a lidiar con una plaga asesina

El hilo dental se usa para atar un pequeño rastreador de radio a un avispón gigante asiático cerca de Blaine, Washington (Foto WSDA)

Un investigador de la Universidad de Washington, utilizando tecnología diminuta, ha jugado un papel importante en ayudar a los entomólogos estatales a abordar un problema gigante. Avispones gigantes, de hecho.

El Departamento de Agricultura de Washington finalmente ubicó un nido de avispones gigantes asiáticos, o «avispones asesinos», cerca de Blaine, Washington, esta semana y lo hizo atrapando vivos a algunos de los insectos y luego etiquetándolos con rastreadores de radio livianos.

Vikram Iyer. (Foto UW / Mark Stone)

Vikram Iyer, estudiante de doctorado en la Universidad de Washington, trabaja en el Laboratorio de Redes y Sistemas Móviles de la Escuela Paul G. Allen de Ingeniería y Ciencias de la Computación bajo la dirección del profesor asociado Shyam Gollakota. Su investigación se centra en tecnologías inalámbricas, incluido el desarrollo de sensores inalámbricos bioinspirados y biointegrativos.

Iyer, quien fue . Geek of the Week este verano, ha utilizado su trabajo para conectar una pequeña cámara inalámbrica a la parte posterior de un escarabajo y desarrollar pequeños sensores que pueden caerse de las polillas. Esa tecnología se utilizó en dos intentos de seguimiento de los avispones, en los que los científicos pudieron marcar y seguir a los insectos, pero finalmente los perdieron antes de encontrar un nido.

Aprovechando esas lecciones, un producto comercial más grande que no se desarrolló en la Universidad de Washington se usó en un avispón asesino que llevó a la ubicación del nido esta semana.

“Aprendimos mucho esta vez sobre cómo conectar los rastreadores”, le dijo Iyer a ., y agregó que una soga de hilo dental que sujetaba el dispositivo alrededor del avispón funcionó. También aprendieron cómo se comportan los avispones y una idea aproximada de qué tan rápido vuelan. Si bien el trabajo de Iyer se centra en cómo reducir significativamente el tamaño y el peso de los accesorios inalámbricos, los avispones gigantes no tuvieron problemas para volar con los dispositivos comerciales más grandes.

«[Thursday] No pude llegar allí, pero el grupo probó radios un poco más grandes con una batería de mayor duración ”, dijo Iyer. “Siguieron a un avispón cerca de la misma propiedad donde lo perdimos la semana pasada y notaron que algunos insectos volaban hacia un agujero en un árbol que resultó ser el nido. Un poco de sorpresa considerando que esperábamos un nido subterráneo «.

Un avispón gigante asiático se alimenta de mermelada de fresa después de ser etiquetado con un rastreador de radio. (Foto de WSDA)

El avispón gigante asiático es la especie de avispón más grande del mundo. Los primeros avistamientos ocurrieron en los Estados Unidos en diciembre en el estado del noroeste de Washington. Se sabe que los avispones atacan y destruyen las colmenas de abejas durante una «fase de matanza» en la que matan a las abejas decapitándolas. WSDA dijo que planeaba erradicar el nido el sábado. Actualizar: Aquí hay fotos y videos del proceso de erradicación:

Siga leyendo para obtener más información sobre el etiquetado y seguimiento de avispas asesinas de Iyer:

.: Cuéntenos más sobre la tecnología que utilizó y cómo funciona.

Iyer: “Los rastreadores que hemos estado haciendo se basan en pequeños sensores compatibles con Bluetooth. La forma en que funciona es que el pequeño dispositivo tiene el chip, una batería y una antena y funciona como esos rastreadores bluetooth que puedes conectar a tus llaves. Envían señales de radio y, en función de su intensidad en el receptor, puede estimar qué tan cerca está. Pueden funcionar durante un poco más de 12 horas con una sola carga de batería. Lo bueno de ser compatible con Bluetooth es que también significa que cualquiera puede recibir la señal en un teléfono inteligente.

“En nuestro segundo intento de rastreo, las personas que vivían en la comunidad estaban interesadas en ayudar, así que les mostré cómo descargar una aplicación telefónica gratuita que mostraría la señal del rastreador. Esto realmente ayudó cuando perdimos la señal por un segundo y una mujer lo vio en su teléfono volando lejos de nosotros y pudimos encontrarlo nuevamente. Además de los teléfonos inteligentes, puede ampliar el alcance utilizando una antena más direccional; piense en algo que parezca una pequeña antena parabólica. Creamos algunos de estos que podrían conectarse a un teléfono que trazaría un gráfico de la intensidad de la señal en tiempo real.

“La otra cosa interesante de este enfoque es que es programable y podemos conectar sensores con él. También incluimos un sensor de temperatura a bordo que podría ayudar a determinar cuándo el animal estaba en un nido, ya que sus nidos tienden a estar calientes (alrededor de 90 grados F) ”.

Chris Looney, entomólogo principal del Departamento de Agricultura del Estado de Washington, rastrea un avispón gigante asiático. (Foto de WSDA)

GW: ¿Pensaste que iba a funcionar?

Iyer: “Estábamos bastante seguros de que el dispositivo en sí transmitiría, ya que hemos utilizado esta tecnología para algunos otros proyectos en el laboratorio, y éramos optimistas sobre el enfoque en sí, ya que, aparte de trazar los avistamientos en un mapa, no hay muchos excelentes formas de ubicar un nido. Por supuesto, como hemos aprendido cuando se trata de insectos vivos, nunca se sabe qué esperar. ¿Volaría? ¿Cuál es la mejor forma de adjuntarlo? Quiero decir, perseguir insectos que pican enojados a través de bosques cubiertos de maleza, ¿qué podría salir mal?

GW: ¿Cómo te sientes ahora que parece que se podría eliminar un nido potencialmente peligroso?

Iyer: “Es realmente genial que hayan encontrado un nido, ya que la mejor oportunidad para resolver este tipo de problema es temprano, antes de que la población realmente pueda establecerse y crecer. Dado que estos insectos no son nativos de los EE. UU., No tienen depredadores naturales ni competencia para mantener su crecimiento bajo control y pueden atacar fácilmente a las abejas y avispas locales. También es difícil usar otros métodos como los pesticidas, ya que también matarían a otros insectos como las abejas, por lo que nos alegra que ahora tengamos otro enfoque para abordar este problema ”.